Tuesday, January 28, 2014

Saturday, 11 January 2014: First Skiing Experience of the Season

The alarm on my phone was blasting at 630 am and I was feeling drowsy. Hurriedly, i threw on my clothes want talked over to next door where kicklighter was. He generously offered to borrow his extra winter jacket to me to ski today. A1C Panic allowed me to use her snow pants, gloves, hat, goggles, ect. My future co-workers were so kind to me! Kicklighter drove us to the BX to meet the group and promptly left around 0730. Everyone except for I worked in the Urgent Care Clinic. I suppose they invited me because I was new, even if I working in the adjoining unit at the Multi-Service Unit. The scenic 2 hour drive went smoothly. One of the guys brought a bag of spicy beef jerky and gummy bears. It was a satisfying breakfast! Tolls on the roads stopped us momentarily from time to time and one cost us $28! The Japanese charge a lot to pay for road construction and repair (citizens don’t get it docked out of their taxes like in America). The skiis I rented from Outdoor Recreation Center were in the trunk while most of the snowboards and skiis were on top of a rack on the car roof. One ski pass for Hachimontai was about 50 Yen. The dollar equivalent is what it usually cost back in the States depending on how big the mountain was. Huge mounds of snow surrounded us. Flakes of fluffy balls of snow lazily fell to the ground in multitudes. They instantly melted on my warm skin and converted into water that tricked down my face. Just like in the movies, I stuck out my tough to catch random pieces that flew in sight. Japanese people were everyone to be seen and it seemed as though we were the minority. My snow gear covered me pretty well, so that no one could tell who I was (gender, nationality, or origin). A Japanese citizen even greeted me in Japanese probably thinking that I was from that area. By now we were sitting on the lift going up. The world slanted almost 90 degrees going up and I felt like I would fall off the face of the earth. At the top of the lift the Japanese ski personal would say “ohayo gozaimasu” -good morning, to each person passing by. Going down the first hill was a piece of cake. Skiing was like riding a bike for the reason that you just don’t forget those skills. When I first tackled mountains I would use snow boards, then later in the years I switched to skiing because it felt more natural. Going down a hill sideways on a snowboard vs strait on with skiis makes a huge difference. Strangely, the weather was not cold. In Wisconsin it is alway so cold that the precipitation becomes trapped in the clouds and leaves the freezing, dry air near the ground for the rest of us to embrace. Sadly enough Wisconsin did not snow much; just the cold conquered. Northern Japan was more of a winter wonder land. After a few rounds up and down the mountain we went to a ski lodge to chow on lunch. Various types of dishes like ramen were at our disposal and everyone slurped up their portions. It was a nice break in the day. Everyone was friendly and happy (who wouldn’t be at a ski resort?). Kids ran around everywhere. Groups of them followed their instructors or parents around like little ducklings learning to fly (well, not fly but ski if you know what I mean). Back on the mountain I watched a line of them go down the hills one by one following each other in zig zag lines on the paths. The group agreed to move on to the next, more challenging mountain and hopped in the car. 5 minutes after we were back to skiing and snowboarding. Black diamonds dominated this mountain. The easier paths are green, then red, and black diamonds being the most difficult and steep of them all. Black diamonds give you the sensation that you are falling off a cliff. It took every ounce of technique and power to make it down. Only the Captan and I were on skiis. Nowadays people snowboard more than ski. Eventually, snowboarding will go out of popularity and skiing should take over..at least I hope! Our group had too many people, therefore we split apart unknowingly. 5 of us, including myself, mostly stayed together while random people from the group would show up and disappear on the mountain. The 5 of us stopped at the lodge because the others wanted to go back to the other mountain. Many people from our group were missing still, moreover we could not leave until they were found. About 45 minutes passed before the last person came to meet with us and the ski resort was about to close. Luckily, 2 guys and I really wanted to continue despite the time crunch. We left for the other mountain and slid down the hill about 3 times before the ski lifts shut down. It wasn’t much but just enough for me! The goup hung out at the ski lodge and lazily milled about. An ice cream machine was nearby and we indulged a bit. Japan also had a beverage machine with little cans of hot chocolate that would actually come out warm! During the 2 hours ride back home the guys couldn’t stop gossiping about people at work. It almost felt like I was in a soap opera. Once again at the BX I hopped out of the car and ran to the bathroom. I had been holding it the whole time! The snow gear slowed me down expedientially and standing in front of the toilet without being about to just get your business done is taunting and cruel. After I got dropped off I met with Wick from the surgery clinic. We explored Misawa; particularly the bars.
He bought me a pumpkin shot, which was the most amazing alcoholic drink I’ve ever tasted! The bar tender mixed bailey’s original Irish cream, a polish drink called spirytus rektyfikowany, and dekuyper butterscotch liquor and lit it on fire. He sprinkled cinnamon on it causing little fire works to fire off over it. To eliminate the hazard the bar tender blew it out before we quickly drank it down. The shot was smooth and left a burning sensation in my throat. It was like drinking a very defined flavor of liquid cinnamon tinted pumpkin pie. Nearby was a Hawaiian restaurant. I bought a strawberry margarita with salt on the rim and Wick got a Fuzzy Navel. My drink was ok, but I liked Wick’s better. Many people from the hospital were out because everyone was invited to a going away party for a girl named Devan. We walked into the bar where she was standing near the bartender with the rest of the people. Wick had this terrible idea of introducing us. I’ve seen her before from afar, on the other hand it was another thing to just go up to her and say hello. He dragged me before her and I stood there stalk still not knowing what to say. My mouth was gapping for a few seconds while I tried to collect myself and spit out “hello, nice to meet and and have a great trip.” It had been a while since I have embarrassed myself to this degree and this one took the cake. Over in the corner a game of Jenga was in full swing and I joined in. Many people around me introduced themselves (people who worked at the hospital) and I can’t say I remember half of them. I am better with faces rather than remembering names. It was getting late and curfew was near. People wandered back on base. I was getting super tired, so I went to bed and fell asleep instantly.

Monday, January 27, 2014

Food For Thought

Friday, 10th January 2014: Table Manners Please!

Today was a special day because the military organized a tour of Misawa and the surrounding areas special for military personnel and their families every Friday of the year. They called it the Right Start tour (perhaps it is in reference to having an informational first impression of the local areas on behalf of the military). 
The trip started at the Misawa Inn hotel near my dorm destined for a meeting point. About 30 or more people decided to show up, so two buses were in order to transport us. A guy named Jake who I met in other briefings was there. We discussed how exciting it was to be in Japan and what opportunities we could not wait to take hold of. 
First stop was at the Veendol shopping mall. Everyone was ushered into the food court where a variety of different stands offered their foreign food. The venders spoke little to no english making it quite a bit of a challenge to communicate. Through gestures and random sounds we agreed on what I wanted to order. 
One thing I love about Japan is that chop sticks come in endless supply more than regular utensils. People have different techniques for holding these two sticks in their hand for scooping and stuffing food in your mouth. Even though I am an American I am too stubborn to use the traditional fork and spoon we are accustomed to from back home (I want to embrace the culture). There are special rules needing to be followed when using chopsticks. While holding them do so toward the end and not the middle. While not using them place them in front of you with the used end toward the left side. Pay special precaution that you don’t stick your food with your chopsticks even though it seems to make eating easier. Spearing your food with chopsticks is done only at funerals with rice that is placed on the altar. Another funeral tradition to be avoided at normal meal times is passing food directly from one chopstick to another. It is ok to take food from a separate plate with your chopsticks. No matter what, do NOT point at people or objects with your chopsticks! This also includes playing with them and waving them around. Again, I emphasize that chopsticks are for eating, not moving dishes and other objects around. When faced with big pieces of food you may feel intimidated. Don’t panic! Exert force on your oversized chuck of food and move your chopsticks apart. It is also fine to pick up the morsel of food with your chopsticks and take a small bite. Japanese do not often use western styled knives and forks, but they do occasionally take advantage of the Chinese style ceramic spoons when eating soups, curry rice, and donburi (they can use chopsticks hand in hand with the special spoon). 
Chopsticks are the least of your worries when thinking about all the other unacceptable actions Americans may do in public dinning areas that need to be reversed. Blowing your nose and burping in public are bad manners. On the other hand, eating every last grain of food from your dishes is good, so make sure to eat up! Making slurping noises while eating ramen and soup is a sign that you really enjoy the meal. Remember, before you eat say “itadakimasu”- I gratefully receive. Buddhist may clap in conjunction with saying this small prayer/blessing. Back home it would not be pleasant to talk about toilet related subjects, henceforth do the same in Japan. At the end of the meal be sure to place the dishes back in the same position they were originally in, like putting lids back on dishes and putting chopsticks on their holder or into their paper slip. Finally, at the end of the meal say “gochisosama deshita” - thank you for the meal.
While in the mall we did not consume alcohol, however, I will mention a few things for informational purposes just in case you find yourself in Japan drinking with friends. Wait for everyone to receive their glass before initiating and be sure to say “kampai” - cheers. When drinking it is a custom to serve one another instead of yourself. Keep an eye on your partners drinks to ensure their cups are full! It is not fair to keep your friends thirsty forever! If you are with someone who is a little forgetful just offer your glass to a friend to remind them. Fancy restaurants are not places you should get drunk at. In other restaurants it is ok to get drunk under the condition that you do not bother other guests. At the end of this this blog article I will go into extent how to eat certain foods. We must move on for now with the story and discontinue being distracted!
Not much time was given to look around after eating and we were on our way to the international center. The auditorium was huge and the building twice as big. The tour guide gave us a presentation about Japanese culture and its language on the projector: slide show style. She mentioned basic words like “gomen’nasai” - I’m sorry and koko kara ichiban chikai suupaa wa, doko desu ka? - where is the nearest supermarket? At the end they gave us free samples of this small flat rounded black cake. I ate one of the slices the size of my thumb and it was delicious! The outside was fluffy and black while the middle was a smoky, almost solid white color with a see-through, yellow jelly portion at its center. The taste was definitely sweet and moist like any exquisite cake should be. Only after everyone ate their sample did the tour guide reveal that the main ingredient was squid ink! No matter, it tasted good. 

We went to a train station in Misawa and the tour guide attempted to explain to us how to purchase tickets and so forth. The sad part about it, is that I found out it would cost about 220 dollars one way to ride the bullet train for 3 1/2 hours. Traveling by air is cheaper, about 180 dollars one way. If taking a road trip you will have to pay for tolls and gas which would cost about 160 dollars. On top of that, one must keep in mind that the drive would take about 9-12 hours! The bus is the cheapest, 75 dollars. The only downside that it is an overnight bus...many more hours. Either a person from Misawa has to pay in time or money to get to Tokyo...

Next stop was the Kushihiki Hachiman Shrine in Hachinohe. A Shinto shrine is a dwelling for sacred objects in honor of “kami” -Shinto gods. The Japanese come here to celebrate holidays like New Years, Setsubun, Shichigosan, and other festivals. Cars, new born babies, newly weds, ect. are brought to the shrine to be blessed and people may go just to pray for good fortune. The buses drove on the Sando pathway through the Torii found at the entrance of the shrine, signifying the crossing over from the profane world into the spirit world. This wooden Torri gate was red, otherwise it probably would have been orange or black. Toro lanterns followed the path we drove down. The keepers of the shrine walked us over to an open well/watering hole called a “chozubachi” - water basin. A Japanese women insisted we grab the wooden dippers with our right hand (cups with long wooden poles sticking out of it). We followed her lead and proceeded to scoop the cold water into the cup and pour it over our left hand then the right. Next, we poured cold water into the palm of our left hand, washed our mouths, then spit it back into our hand. If we were to properly enter the next Torri we had to be purified. We were actually supposed to make sure we took a shower or bath before coming to the Shinto Shrine because it is a custom to come as clean as possible. I bowed before going through the Torri gate and walked to the far side of the pathway because the center of the path called “Sei-chu” is for the Shinto Gods to tread on. The altar-like "Honden" sanctuary standing in front of us had the traditional Japanese feel to it with the slanted shingled roof and decorations. At the base of the stairs we waited for the people in front of us to finish worshiping before we could proceed to take our turn. I stood near the “Haiden” - offering hall with Jake next to me. He took off his hat in respect. We tossed a “Hyakuen” - coin, into the “Sasenbako” - offering basket. The amount of coins given are irrelevant since it was the heart and not the amount that was important. Long thick twisting ropes hung from the high ceiling with Suzu large bells attached at the top that I tugged on it a couple of times to call to the Shinto God. After that, I took a step back, bowed twice, then clapped my hands twice. All the while the shrine keepers were guiding us through the motions. At this point I closed my eyes and placed my hands together to make a wish and worship. The last part of the ritual was to bow and walk away. My friend Jake and I didn’t understand the meaning behind the ritual in the moment and just played along, keeping silent during the process to avoid disturbing the other prayers. It is said that this ritual will make your wish come true. I felt like we didn’t completely follow the rules since we were supposed to take off our shoes, yet I was greatful for avoiding the cold air!
Jake and I walked around and explored the area and looked at all the “Hokoras” - miniature Shinto Shrines. 
Some of them were guarded by “Komainu” - a pair of guardian dogs or lion (Inari shrines have foxes). They had “Himorogi” -objects attracting yorishiro spirits. Clementines and other foods were placed on the alter as a communion meal to unite humans with Kami spirits. In other words, people were feeding the dead. A long time ago the food was supposed to be eaten by worshipers in front of the alter and nowadays “Naoraeden” are built to practice the communion meal. Nearby was an “Ema.” Visitors must write their wishes on a wooden plate and leave it at the shrine in hopes that it will come true (similar concept comparted to when we walked up to the Honden to pray for good fortune). "Omikuji" are slips of paper with fortunes on them. People select one by random and they predict either "daikichi" -good luck, or "daikyo" -bad luck. Even if a fortune with bad luck is drawn you can tie it to a tree branch and it can reverse the effects or make a good fortune come true.
Time was running out again. Jake and I jogged over to the gift shop and bought “Omamori” -amulet/lucky charm. Each small rectangular cloth was a different color with different designs. The meanings behind them were intended for traffic safety, family safety, business success, educational success, safe delivery for pregnant women, health care, ect. The one that caught my eye was black with a Samari sown on it. The store keeper told me it ment victory and if I carried it with me there was a better chance I would succeed in what I do. The charm is only effective for a year, but I consider it a great souvenir for a lifetime. Next year, on the same date, I am supposed to go back to renew it. My hands were about to freeze off, so I rushed back onto the bus. While passing under the Torri for the last time I took notice of the “Shimenawa” - straw rope with white zigzag paper strips. We left the boundary to the sacred spirit dwellings.

The last stop was at the fish market in Hachinohe. It was inside a large yellow building with rows of small seafood stands. A strong odor of rotten fish assaulted my nose. People were giving out free samples of squid jerky, fish eggs, octopus tentacles, chunks of fish, crab, seaweed, and more. The food was hit or miss. I either loved it or cringed in agony when I dared consume the unknown substances. 

At one of the stands nearby my friends wanted to buy a fish waffle. The Japanese baker poured the batter onto the fish molding waffle maker. After mixing the fluffy cream for a while they scooped it up and plopped it in the middle of the batter on the waffle maker and covered it up with another layer of batter before closing the top of the waffle iron. The desert came out warm and delicious. Who can turn down waffles? Yet, the best waffles I ever had were in Belgium when I lived there for a year as a foreign exchange student...The drive back to Misawa seemed long (1 hour drive). People asked the tour guide random questions to pass the time and socialized among themselves. 
Once we were back Jake was nice enough to drive me to Outdoor Rec. on base. The center offered guided outdoor programs and rental for all outdoor activities. The Outdoor Recreation center was inside the Weasel’s Den. A play ground, climbing wall for bouldering, batting cages for baseball, and a soccer field were also inside the hanger. It even had a jogging track near the ceiling! At Outdoor Rec. I rented skiis because my friends from the hospital invited me to go skiing the next day. It was only 15 bucks to rent the skiis and pols for the whole week-end. 

Jake wanted to go to the Shimota mall and invited me to go with him. He picked up his drunk friend Chevron and we were on our way. The Aeon mall in Shimota was about 45 minutes away because we took the back roads. The toll roads were an option, however, we didn’t want to pay the tolls! At the mall Jake bought a fancy coffee maker for $70! Obviously, he really liked coffee. It was getting late when you are hungry that is all you think about; on top of that it was dinner time. A hall of restaurants offered many different styles of food. We all agreed on an Italian restaurant ran by the Japanese. Near the entrance stood a display of little variations of bread with special toppings and designs on them. The meals we ordered allowed us unlimited access to these freshly made pastries. Customers ate so much that the bakers had to constantly fire up more. The waitress would carry a box of them to each table when they came out of the oven and offered them to us fresh. The leftovers went to the stand by the entrance where we first saw them. If we didn’t want to wait for the waitress we could just walk to the bread and help ourselves. My meal was a cheesy casserole with rice and sausage (perfect for dipping bread in!). 

Before I knew it we were back on base with full stomachs stuffed with bread and Italian food. Jake and Chevron drove to my place and I invited them in for refreshments. While we were sitting around talking, Jake noticed my Rubix cube. While in Belgium I learned how to master the algorithms and decided to teach Jake. Three dimensional objects are difficult to understand, however, it is proven that men see in 3D better than women. We went over a few of the steps then fatigue took over and we called it a day.
We were all over the place today. Going from a shrine, to a fish market, to places on base. Japan has much to offer and also has a lot to teach us. Table manners in Japan are different than in America and it is important to remember the rules to keep yourself out of trouble and to be respectful to the Japanese culture and people.

As I told you before I would continue to explain some table manners to you on the subject of how to eat certain foods. White rice comes in a bowl, therefore you hold the bowl in one hand and shovel the rice in your mouth with the chopsticks with the other hand. Soy sauce is not ment to be poured over cooked white rice since it is offensive to the cook (saying their food tastes bad).
When eating sushi, pick it up with your chopsticks or hand and eat the whole piece in one bite. Cutting it up destroys its presentation. If you prefer, you may dip it in soy sauce from a small dish (do not pour it!). Wasabi may be eaten in conjugation with the sushi or placed in soy sauce to intensify the flavor. The reason it is hidden in the sushi is to preserve the flavor, it loses flavour in 15 minutes if left out uncovered
Wasabi It is a thick green plant that resembles horseradish on steroids. They are usually prepared in a paste form for customers at restaurants, per contra they can be eaten in their natural fresh leafy form. 
“Sashimi” - bite sized raw fish eaten with wasabi, may be lightly dipped in soy sauce.
With Miso (meaning water) soup, drink it out of the bowl as if it was a cup and direct solid pieces into your mouth with chopsticks
Noodles are eaten like miso soup, otherwise it can be consumed using chopsticks and a Chinese ceramic spoon while it sits on the table. Making a slurping noise while eating ramen is good manners, opposite to what Americans practice (we try to be as silent as possible).

“Kare Raisu” - Japanese style curry rice, is difficult to eat with chopsticks. Large spoons are provided with this meal.